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Terremoto y tsunami de Alaska, 1964

El terremoto de Anchorage, Alaska de 1964 y el tsunami resultante golpearon sin previo aviso el Viernes Santo, 27 de marzo.

Era un tranquilo día de primavera en Anchorage, un día festivo. Las temperaturas fueron moderadas en la estación con una cantidad moderada de nieve en el suelo. Los niños tenían el día libre de la escuela y el tráfico de clientes en las tiendas del centro era reducido. Muchos residentes estaban preparando o disfrutando de la cena en casa. A las 5:36 pm, un gran terremoto comenzó a sacudir el suelo y la tierra debajo del centro sur de Alaska se movió en olas durante los siguientes cuatro largos minutos.

Los padres y los niños resbalaron, tropezaron y cayeron en pisos cambiantes en un esfuerzo aterrado por salir al aire libre para evitar romper las ventanas. Aparecieron grietas de dos pulgadas en el suelo en muchos lugares. Las carreteras se arrugaron y dividieron y la Cuarta Avenida en el centro de Anchorage se rompió y colapsó 10 pies o más. La escuela primaria Government Hill se retorció, cambió y se volvió inutilizable en un momento. La pared exterior del edificio JC Penney se estrelló contra la calle. En el distrito residencial de Turnagain, el suelo se licuó como arenas movedizas, se deslizó y se tragó 75 o más casas.

El terremoto de cuatro minutos liberó la energía aproximadamente equivalente a 10 millones de veces la fuerza de una bomba atómica. La masa de la tierra y el océano absorbió la mayor parte de la fuerza, pero las estructuras artificiales en el área no pudieron absorber el resto de la fuerza sin sufrir daños masivos. El daño total a la propiedad se estimó en $ 500 millones.

Anchorage quedó paralizado debido a que las líneas de gas y agua se cortaron abruptamente. Los residentes recurrieron a derretir nieve en busca de agua mientras esperaban reparaciones. Cuatro días después, los estudiantes regresaron a las escuelas disponibles cuando la vida en Anchorage comenzó a recuperarse.

El terremoto

El centro del terremoto de Alaska se ubicó a unas 75 millas al este de Anchorage y a unas 55 millas al oeste de Valdez. Comenzó de 14 a 16 millas de profundidad en la corteza terrestre, una profundidad comparativamente poco profunda, donde la placa del Pacífico se sumerge debajo de la placa de América del Norte. La enorme zona de subducción se encuentra en el extremo norte del Anillo de Fuego, un semicírculo de actividad volcánica y sísmica que define el borde del Océano Pacífico.

La falla del terremoto, más precisamente la falla de empuje, que fue la causa del terremoto del Viernes Santo, se extendió a 750 millas desde las Islas Aleutianas de Alaska hasta Valdez. La placa del Pacífico ese día se movió aproximadamente de 25 a 30 pies hacia el norte, sumergiéndose debajo de la placa de América del Norte. La trituración de las dos placas tectónicas masivas causó el terremoto de Alaska y midió 8.4 en la escala de Richter. En años posteriores, la medición del terremoto de Alaska se actualizó a 9.2 en la escala Mw, o magnitud de momento, ya que se determinó que la escala de Richter era inexacta para medir terremotos muy grandes por encima de 8.0. Un día después del gran terremoto inicial, 11 temblores más de 6.0 o más sacudieron a una población que ya estaba nerviosa. De hecho, las réplicas continuaron durante casi un año.

El terremoto provocó que el suelo se desplazara hacia arriba hasta 25 pies en varias islas de Alaska y casi 3 pies hacia arriba en la ciudad de Valdez. En otras áreas, el suelo se desplazó hacia abajo hasta 9 pies, por ejemplo en la ciudad de Portage.

El terremoto de Alaska del Viernes Santo fue el más fuerte jamás registrado en América del Norte. Fue el segundo más fuerte jamás registrado en todo el mundo, superado en fuerza por el terremoto de 9,5 Mw en Chile el 22 de mayo de 1960. El reciente terremoto del 26 de diciembre de 2004 frente a la costa de la isla indonesia de Sumatra midió 9,0 Mw. El terremoto más mortífero ocurrió en la provincia de Shensi, China, en 1556, donde murieron más de 830.000 residentes.

El tsunami

Tsunami es una palabra japonesa adaptada que significa “ola de babor”, una referencia al hecho de que el peligro y el poder destructivo de la ola solo se hacen evidentes cuando se acerca a la costa.

Durante el terremoto de Alaska de 1964, la placa de América del Norte se soltó hacia arriba, desplazando un gran volumen de agua del océano y provocando que una onda sísmica, un tsunami, se desplazara hacia afuera. La ola viajó a un estimado de 450 millas por hora en las profundidades del océano en una ola larga de altura casi imperceptible.

Cuando la ola del tsunami pasó sobre la plataforma continental y se acercó a la costa, su longitud se acortó, su velocidad disminuyó y su altura aumentó a medida que el enorme volumen y peso del agua se preparaba para liberar su increíble energía en cualquier cosa a su paso.

En la entrada de Valdez poco profunda, la ola alcanzó una altura máxima de casi 200 pies. Más adelante, en el casco antiguo de Valdez, un muro de agua de 30 pies golpeó y demolió todas las estructuras. Veintiocho residentes de Valdez murieron cuando el tsunami se estrelló en tierra. Posteriormente, Valdez fue reconstruido en una elevación más alta y más lejos del paseo marítimo.

En Seward, Alaska, el terremoto provocó que una parte de la bahía se deslizara. El deslizamiento provocó un tsunami local que devastó el puerto y el distrito del centro de Seward, los cuales finalmente fueron reconstruidos. Doce residentes perecieron en Seward.

La pequeña ciudad de Portage fue arrasada por su propio tsunami local y nunca fue reubicada ni reconstruida. Otro tsunami local azotó el pequeño puerto de Whittier y mató a 12 residentes.

La destrucción

El tsunami original viajó alrededor de 8400 millas. Causó daños en las islas hawaianas y a lo largo de las costas de Oregón y California. Una ola de 20 pies azotó Crescent City, California, y mató a 10 residentes. El tsunami fue responsable de la muerte de 16 personas en Oregon y California.

El tsunami mató a un total de 122 personas en tres estados. En comparación, el terremoto provocó 9 muertes.

Han pasado más de 40 años desde el terremoto y tsunami de Alaska. Mientras tanto, se han aplicado los materiales de construcción y las prácticas de construcción para producir estructuras más capaces de sobrevivir a fuertes terremotos. También mientras tanto, la población en las áreas vulnerables de Alaska ha aumentado enormemente.

Los terremotos más pequeños a lo largo de la zona de subducción de Alaska y otras zonas de fallas ocurren a diario, presumiblemente aliviando las presiones internas que de otro modo producirían otro terremoto masivo.

Sin embargo, nadie sabe con certeza cuándo, dónde o si otro terremoto enorme y destructivo afectará a Alaska.

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