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Un nuevo planeta que es casi -pero no del todo- como la Tierra

¿A qué nos referimos cuando hablamos de “otra Tierra”? Es una pregunta complicada, para la que todavía no tenemos una buena respuesta. El punto de partida obvio es buscar planetas que tengan aproximadamente el mismo tamaño y la misma masa que la Tierra y que orbiten alrededor de estrellas similares al Sol a la misma distancia. Esas condiciones no son suficientes para decir que un planeta es idéntico a nosotros, pero significan que tal vez estén lo suficientemente cerca como para que surja la vida como la conocemos. Tal vez. Posiblemente.

El exoplaneta recién anunciado, conocido como Kepler-452b, es en gran medida un mundo casi similar a la Tierra. (Los exoplanetas son simplemente planetas que orbitan alrededor de estrellas que no son el Sol.) Orbita alrededor de una estrella amarilla que es un poco más grande y antigua que el Sol, pero no tanto como para ser radicalmente diferente. El tamaño de su órbita lo sitúa en la “zona habitable”: la región cercana a una estrella donde podría existir agua líquida en su superficie. El planeta Kepler-452b es posiblemente rocoso, aunque todavía no lo sabemos con certeza.

Kepler-452b es uno de los más de 500 nuevos exoplanetas anunciados hoy, encontrados en los datos del observatorio orbital Kepler. Kepler perdió su capacidad de apuntar con precisión, pero recogió tantos datos durante su período de pleno funcionamiento que los investigadores siguen haciendo descubrimientos a partir de él, especialmente cuando recurren a otros telescopios para confirmar los resultados preliminares.

A pesar de las muchas similitudes, Kepler-452b no es un gemelo de la Tierra, y puede ser muy diferente de la Tierra en las características importantes que hacen posible la vida tal y como la conocemos. En primer lugar, su diámetro es aproximadamente 1,62 veces mayor que el de la Tierra, lo que significa que podría ser algo conocido como una “supertierra”. El tamaño significa que tiene más de dos veces y media la superficie de la Tierra y, suponiendo que esté hecho de roca con una densidad similar a la del interior de la Tierra, probablemente tenga una gravedad superficial mucho mayor. Estos hechos, a su vez, afectarán al tipo de atmósfera del exoplaneta y al tipo de océanos que podría tener (si los hay).

Pero Kepler-452b podría no ser rocoso: 1,62 veces más grande es suficiente para situarlo en el límite de la categoría conocida como los “sub-Neptunes”. Esos mundos están probablemente formados por compuestos de hidrógeno en lugar de roca. Para zanjar la cuestión, necesitamos saber qué masa tiene Kepler-452b, que es una cantidad mucho más difícil de averiguar.

Incluso estar en la zona habitable no garantiza nada. En nuestro Sistema Solar, el planeta más parecido a la Tierra es Venus: tiene casi el mismo tamaño y masa que la Tierra, y orbita en la zona habitable del Sol. Pero ahí el parecido se rompe: Venus tiene una gruesa atmósfera de dióxido de carbono, está cubierto de nubes al 100% en todo momento y llueve ácido sulfúrico. Las temperaturas de la superficie son lo suficientemente calientes como para fundir el plomo, razón por la cual todas las sondas robóticas que hemos enviado allí han tenido una vida corta.

En otras palabras, Kepler-452b podría ser… bueno, muchas cosas. Sigue siendo un hito, ya que se trata de una supertierra encontrada en la zona habitable de una estrella amarilla. Como los planetas se forman al mismo tiempo que sus estrellas anfitrionas, sabemos que Kepler-452b es 1.500 millones de años más antiguo que la Tierra. Si los astrónomos pueden extraer datos sobre su atmósfera u otras propiedades, podremos obtener una instantánea de cómo envejecen los planetas.

La comparación obvia es con el exoplaneta Kepler-186f, que está mucho más cerca del tamaño de la Tierra, pero que orbita una estrella más pequeña y más roja que el Sol. Ese mundo también está dentro de la zona habitable de su estrella anfitriona, pero como la estrella es más pequeña y menos caliente, esa zona está muy cerca en términos comparativos. Como señalé en un artículo anterior, eso significa que Kepler-186f tampoco es del todo terrestre: probablemente presenta la misma cara a su estrella todo el tiempo, al igual que la Luna siempre presenta la misma cara a la Tierra.

(A los sistemas de exoplanetas descubiertos con Kepler se les asigna un número en secuencia, por lo que Kepler-452 es el 452º sistema identificado. La estrella anfitriona del sistema es Kepler-452a, el primer planeta es Kepler-452b, y los demás planetas reciben las letras c, d, etc. Es un sistema bastante fácil de usar, aunque acabes teniendo que recordar qué número va con cada planeta interesante).

Aunque Kepler-452b no es muy parecido a la Tierra, y puede que ni siquiera sea rocoso, es un paso más para encontrar un planeta similar al nuestro. El observatorio Kepler detecta un exoplaneta al ver la pequeñísima caída de la luz de su estrella anfitriona, cuando el planeta pasa entre la estrella y nosotros. Cuanto más lejos esté un planeta de su estrella y cuanto más pequeño sea el planeta, más pequeña será la disminución de la luz… y más difícil será la detección. Ver un mundo tan relativamente pequeño como Kepler-452b nos da la esperanza de que, con paciencia y diligencia, encontraremos uno aún más parecido a nosotros.

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